Fondée en 1690 sur les rives de la rivière Hooghly, Kolkata – ou comme on l’appelait jusqu’en 2001, Calcutta – est rapidement passée d’un village de pêcheurs à une métropole coloniale florissante et a servi de capitale impériale britannique jusqu’en 1911.

Contrairement à d’autres grandes villes de l’Inde, la capitale du Bengale occidental a conservé beaucoup de charme, notamment parce que des centaines de magnifiques bâtiments en décomposition datant de l’occupation britannique ont survécu plus ou moins intacts – édifices gouvernementaux géants, manoirs locaux et historiques hôtels parmi eux.

Le paysage urbain de Kolkata offre un aperçu du passé : le commerce, la culture et la lutte du sous-continent.

Les habitants de Calcutta aiment les monuments de leur ville, peu importe qui les a construits. Il y a un peu d’Orient et d’Occident ici et c’est comme ça que nous l’aimons.

Voici notre suggestion pour une visite de trois jours qui place la réputation mondiale de la ville en tant que lieu de difficultés dans une perspective plus large.

Jour 1 : le nord de Calcutta

Le meilleur endroit pour commencer votre journée est le pont Howrah, le troisième plus long pont cantilever au monde, qui s’étend comme un doigt de fer sur l’étendue de la rivière Hooghly.

Avec environ 100 000 véhicules et 150 000 piétons traversant chaque jour, la structure également connue sous le nom de Rabindra Setu est l’un des sites les plus impressionnants de la ville. Sur la rive est de Hooghly, juste en dessous du pont, un marché aux fleurs rustique offre de superbes opportunités de photos.

Un court trajet en taxi au nord-ouest du pont, College Street abrite certains des meilleurs établissements d’enseignement de la ville. Les rues du quartier sont bordées d’innombrables petits stands en bois avec des vendeurs entourés de piles de manuels ainsi que de volumes antiques et ésotériques. L’Indian Coffee House offre un répit loin de la foule.

Un peu au sud, BBD Bagh, anciennement Dalhousie Square et rebaptisé à la mémoire des combattants de la liberté indiens, est entouré d’impressionnants bâtiments datant des XVIIIe et XIXe siècles, dont le gigantesque dôme du General Post Office et l’impressionnant Writers’ Building, autrefois le centre bureaucratique de l’Inde et servant maintenant de bureaux du gouvernement de l’État. BBD Bagh était autrefois le centre du pouvoir dans l’hémisphère oriental, le cœur même de la deuxième ville de l’Empire britannique.

Dînez au Koshe Kosha, une super petite chaîne de restaurants qui compte neuf points de vente à Calcutta et sert une cuisine bengali contemporaine. Le kosha mangsho – du mouton dans une riche sauce épaisse – est tout aussi délicieux que le bhetki paturi, un poisson de rivière local typique dans une sauce à la tomate.

Le Broadway Hotel, le palais chintz économique de Calcutta, est une institution. Les meubles usés mais élégants des chambres datent des années 1960, tout comme le monsieur qui gère la cage d’ascenseur branlante. Le bar et le restaurant du rez-de-chaussée ont une ambiance Edward Hopper et s’animent avec les habitants le soir.

Jour 2 : l’ouest de Calcutta

Passez la journée autour de Chowringhee, la promenade la plus chic de la ville, bordée de bâtiments de l’époque coloniale, notamment le musée indien, les chowringhee Mansions et la société asiatique, ainsi que des marchés, des boutiques, des cinémas et des restaurants.

Calcutta est une ville très démocratique. Lorsque la station de métro Park Street a ouvert ses portes, le quartier est passé de ce que les marins appelaient autrefois une ville de palais à un endroit que tout le monde peut visiter. Les immeubles d’appartements les plus chics de la ville se trouvent ici, mais la route est ouverte à tous pour le prix d’un ticket de métro. C’est ce qui rend Chowringhee si dynamique aujourd’hui.

Plus de 100 000 expositions attendent les visiteurs de l’imposant musée indien, le plus ancien et le plus grand d’Inde, qui a ouvert ses portes en 1814. Les collections de peintures mogholes, de sculptures et d’ornements antiques et d’objets égyptiens, dont une momie, valent la peine de braver de longs couloirs.

Pour un déjeuner rapide et satisfaisant, prenez un kati roll : des morceaux de viande rôtie en brochette enveloppés dans un paratha feuilleté avec beaucoup de piment et d’oignons. Kusum Rolls au 21 Park Street a longtemps été le port d’escale le plus savoureux pour cette collation typique de Kolkata.

La Maison Mère, qui abrite l’ordre religieux des Missionnaires de la Charité de Mère Teresa et son dernier lieu de repos, est un jalon de la lutte de la ville contre la pauvreté. Outre la simple tombe, un petit musée expose les sandales controversées du missionnaire, la corbeille à papier et d’autres objets du quotidien.

Pour l’exubérance de l’époque coloniale, l’Oberoi Grand, probablement le meilleur hôtel de Calcutta, est imbattable. Ouvert sous le nom de Grand Hotel dans les années 1880, cet édifice entièrement restauré propose une piscine, un centre de remise en forme, un spa et des suites magnifiquement rétro, tandis que des kilomètres de gravures historiques ornent les murs des parties communes de l’hôtel. Le personnel est aussi impeccablement formel et courtois que l’on pourrait s’y attendre dans ce palais urbain.

L’excellent restaurant Threesixtythree de l’Oberoi propose un menu complet de plats internationaux, mais les sélections bengalis sont particulièrement savoureuses. Les Bengalis aiment prendre leur temps au dîner et les thalis sont tirés et variés avec d’excellents choix de poisson, d’agneau et de poulet. Si cela ne suffit pas, les bonbons à base de lait finiront probablement même le dîner le plus durci. Le mishti doi, un yaourt sucré, est particulièrement bon.

Jour 3 : le sud de Calcutta

Commencez votre journée au Maidan, le poumon vert de 400 hectares de Kolkata, qui possède un hippodrome, d’innombrables clubs sociaux et sportifs, un site de cricket, plusieurs stades de football et le Victoria Memorial, un grand monument en marbre à l’ambition impériale achevé en 1921 qui maintenant sert de musée présentant des peintures de l’époque Raj et une excellente exposition permanente sur Kolkata.

Les jeunes de la ville aiment venir ici, faire voler des cerfs-volants, jouer au football ou au cricket, faire de l’équitation. Kolkata était l’entonnoir par lequel les colonisateurs exportaient leur butin et la ville devenait riche et ordonnée et propre. Résultat, le Victoria Monument reste populaire auprès des habitants, même s’il est un symbole de l’occupation britannique.

Le temple Kalighat Kali, le plus ancien site de pèlerinage hindou de la ville, n’a que 200 ans dans sa forme actuelle, mais son existence remonte au moins au 15ème siècle (et il a certainement l’air si vieux). La déesse qui vit dans le sanctuaire intérieur du temple a l’air féroce et l’or sur sa longue langue vacillante est remplacé chaque jour. Les prêtres du temple ont leurs stratégies d’extraction d’argent à bout de souffle.

À proximité, la maison du cœur pur (Nirmal Hriday), anciennement la maison Kalighat de Mère Teresa pour les mourants, est un site d’intérêt touristique aussi sombre que l’on peut l’imaginer.

Dans la soirée, vous pourrez dîner au 6 Ballygunge Place, l’un des restaurants bengalis les plus connus de Calcutta. Située dans une ancienne villa coloniale, cette institution sert des buffets et des plats à la carte tous les soirs et possède des succursales à Londres et à New York.

Un endroit idéal pour reposer votre tête fatiguée est The Corner Courtyard, un élégant hôtel de charme et propriété patrimoniale situé à Lansdowne. Le bâtiment a vu le jour en tant que maison bengali en 1904 et ne propose que sept chambres uniques meublées avec art, un excellent restaurant et une magnifique terrasse sur le toit. Un répit chic mais nullement formel de l’agitation de la capitale bengali.